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Les origines de LEGO

Les danois se distinguent particulièrement pour les meubles modernes, la bière et les pâtisseries. Mais sans aucun doute, les exportations les plus célèbres du pays sont les minuscules briques jouets. Rien qu'en 2016, plus de 75 milliards de briques en plastique colorées ont été vendues, et la société de 85 ans qui les produits est érigé comme l'un des fabricants de jouets les plus emblématiques du monde. Mais s'il n'y avait pas eu une série d'incendies - et un ingénieux menuisier - LEGO n'aurait peut-être jamais été construit.

L'histoire de LEGO a commencé dans un atelier de menuiserie danois dans les jours précédant l'électricité. À l'époque, Billund était un village obscur et Ole Kirk Christiansen n'était qu'un simple charpentier ambitieux. Jeune homme, Christiansen a transformé son amour du taillage et du jeu du bois en une entreprise et, en 1916, il a ouvert sa propre boutique.

Au début, la boutique de Christiansen produisait des meubles comme des échelles, des tabourets et des planches à repasser. Mais en 1924, alors qu'il cherchait à développer son entreprise, ses fils ont accidentellement mis le feu à un tas de copeaux de bois dans la boutique. Les flammes produites ont détruit l’ensemble du bâtiment et la maison de la famille.

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D'autres pourraient avoir abandonné avec cette catastrophe, mais Christiansen a vu le feu comme une excuse pour simplement construire un plus grand atelier. La tragédie a cependant continué de frapper. En 1929, le krach boursier américain a plongé le monde dans la dépression et la femme de Christiansen est décédée en 1932. Achevé par un désastre personnel et financier, Christiansen a licencié une grande partie de son personnel et a lutté pour joindre les deux bouts.

Il ne savait pas que ces tragédies jetteraient les bases d'une des grandes histoires de retour des affaires. Étant donné que les temps étaient si durs, Christiansen a pris la décision difficile d'utiliser son bois pour créer des produits peu coûteux qui pourraient effectivement se vendre. Parmi eux se trouvaient des jouets bon marché.

La décision n'a pas porté ses fruits - au début. Christiansen est entré en faillite, mais a refusé de cesser de fabriquer des jouets lorsque ses frères et sœurs ont essayé d'en faire une condition pour lui faire un prêt permettant de sauver son entreprise. Son amour des jouets a fait avancer l'entreprise, même quand elle boitait. Il a même renommé l'entreprise pour refléter sa nouvelle direction: leg godt, ou «bien jouer», qui est ensuite devenu LEGO.

Christiansen a peut-être été un bon constructeur de planches à repasser, mais il s'est avéré qu'il était un brillant fabricant de jouets. Il a refusé de couper les coins pour les jouets produits par son entreprise. Bientôt, ses prototypes de modèles ingénieux de voitures et d'animaux et ses adorables jouets à tirer ont gagné une base de fans nationale. Son best-seller, un canard en bois dont le bec s'ouvre et se ferme lorsqu'il est tiré, est maintenant un objet de collection convoité.

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En 1942, alors que l'Allemagne occupait le Danemark, un autre incendie a menacé les moyens de subsistance de Christiansen lorsque toute son usine a de nouveau brûlé. Mais à ce moment-là, il était suffisamment établi pour non seulement rebondir, mais pour être tourné vers l'avenir. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, de nombreux produits de fabrication traditionnels utilisés pour produire des biens de consommation n'étaient tout simplement pas disponibles. En conséquence, de nombreux fabricants se sont tournés vers les nouveaux matériaux plastiques pour créer des alternatives bon marché.

Parmi eux: le moulage par injection de plastique, dans lequel le plastique fondu est forcé dans la cavité d'un moule précis. Cependant, en raison d'une pénurie de matériaux, le gouvernement danois a interdit son utilisation commerciale jusqu'en 1947. Malgré l'interdiction, Christiansen a acheté la première machine de moulage par injection de plastique du Danemark en 1946 et a commencé à l'expérimenter pour ses jouets. En 1947, il a finalement été autorisé à l'utiliser pour des marchandises qu'il pouvait vendre — et en 1949, la société créait un produit en plastique appelé la brique de reliure automatique.

Le jouet ressemble beaucoup à une brique LEGO moderne, et selon LEGO, le fait que son nom était anglais, et non danois, était un hommage aux forces alliées qui ont libéré le Danemark et mis fin à la Seconde Guerre mondiale. Le jouet a été inspiré par un ensemble de briques autobloquantes inventées par une entreprise britannique, Kiddicraft. (LEGO dit que Kiddicraft a dit à la société qu'il était bien d'utiliser le design, mais en 1981, ils ont officiellement acheté les droits des briques Kiddicraft aux descendants de leur inventeur.)

Christensen et son fils, Godtfred, ont amélioré le design britannique et ont commencé à vendre des briques en plastique en 1949. Bien qu'ils ne soient pas les jouets les plus populaires de LEGO, ils sont devenus de plus en plus populaires au fil des ans.

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Ole Kirk est décédé en 1952, alors que son fils était sur le point d'utiliser les simples briques de liaison automatique comme base d'un «système de jeu» à part entière.

En 1954, le fils de Christiansen, Godtfred, a assisté à une foire locale de jouets. Un acheteur s'est plaint que tous les produits étaient très similaires et qu'il devrait y avoir une gamme de jouets adaptés. Il est rentré chez lui et a écrit une liste de dix critères pour une ligne de jouets de qualité.

Il comprenait la compatibilité entre les anciennes et les nouvelles lignes afin que les deux puissent être utilisées ensemble. Il a décidé de baser sa gamme sur des briques de construction automatiques. Chaque brique doit pouvoir s'adapter aux autres.

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Conçu sur le principe que tous les blocs devraient se verrouiller et être liés entre eux - et augmenter à la fois le potentiel imaginatif des enfants et les ventes - le système est devenu le fondement de LEGO moderne. Cela signifie que tout bloc LEGO produit depuis 1955 peut se verrouiller avec n'importe quel autre.

Cinq ans seulement après le lancement de son système de jeu, LEGO a subi un troisième incendie catastrophique. Comme le premier, cet incendie a scellé le sort de l'entreprise: l'incendie ayant brûlé tout l'inventaire des jouets en bois de l'entreprise, l'entreprise a décidé d'abandonner le bois pour de bon et d'aller de l'avant avec du plastique.

Aujourd'hui, cette décision nous semble évidente.

Le brevet danois dans l'image ci-dessus montre les cylindres creux de sorte que les punaises s'insèrent entre les deux, ce qui offre une stabilité supplémentaire et constitue donc une avancée par rapport aux brevets précédents tels que la page GB 588206 de Harry Page, déposée en 1944 et ressemblant à L'idée des briques de construction automatiques.

À partir de 1960, l'entreprise (maintenant connue sous le nom d'Interlego AG, une entreprise suisse) a définitivement cessé de fabriquer des jouets en bois et a consacré ses efforts aux briques de construction en plastique et à leurs accessoires.

On estime que 80% des ménages britanniques et 70% des Américains en ont, et le défi est d'augmenter les ventes de bien plus de variantes de produits. Au début, les plafonds, les planchers, les roues, etc. étaient des avantages supplémentaires.

Les trains sont apparus pour la première fois en 1966; en 1967, les briques enregistrées comme Duplo ont été introduites, qui sont deux fois plus longues, larges et hautes pour faciliter leur utilisation aux jeunes enfants; et différentes figures sont apparues.

À partir de 1997, ils ont produit les briques Mindstorm, avec un logiciel qui pouvait être programmé pour effectuer différentes activités. Dans tous les cas, les pièces correspondaient aux composants de toutes les lignes. En 1998, il y avait 600 jeux différents avec 2069 éléments et huit lignes principales avec des thèmes tels que l'espace, le château et les pirates.

L'entreprise est l'un des principaux exportateurs du Danemark. L'ouverture d'un parc à thème en Lego à Billund, Legoland (enregistré en tant que marque), a été suivie de celle de Windsor, en Angleterre et d'un autre à Carlsbad, en Californie. Billund, la ville inconnue d'Ole Kirk, est ainsi devenu une destination touristique et le groupe LEGO est devenu un titan de l'industrie. Mais cela ne serait jamais arrivé sans ces simples briques - ou les incendies qui ont presque détruit le rêve d'une famille à trois reprises.

Les brevets ont expiré depuis longtemps et la société a travaillé dur pour combattre ses concurrents en utilisant des dessins et des droits de brevet. Cela a conduit à des essais, en particulier en Australie et à Hong Kong avec Tyco Toys, qui a introduit les Super Blocks les moins chers en 1984, et est considéré comme le principal adversaire.

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